Антарктика — это южная полярная область земного шара, ограниченная с севера антарктической конвергенцией. Включает Антарктиду и прилегающие к ней острова и участки Атлантического, Индийского и Тихого океанов. Южные участки этих океанов в пределах Антарктики нередко выделяют в отдельный Южный океан.

Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: Michael Norrie
Антарктика — наиболее суровая климатическая область Земли с низкими температурами воздуха, сильными ветрами, снежными бурями и туманами. Материк и близлежащие острова имеют покровное оледенение. Самая высокая зафиксированная температура составляет 26,3 °C (Кинг Эдуард Пойнт, Южная Георгия), самая низкая — −91,2 °C (японская станция Купол Фудзи[en], Земля Королевы Мод, декабрь 2013 года). Средняя температура летом — −30 °C, зимой — −60 °C.

Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: Rodrigo Wen
Из-за уникальности природных условий Антарктиды и её продолжительной изоляции её растительный и животный мир отличаются большим своеобразием. Так, в Антарктике отсутствуют сухопутные млекопитающие и пресноводные рыбы.
Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: David Merron
На материке Антарктида встречаются мхи, лишайники, водоросли, грибы, бактерии. В Антарктиде имеется много озёр, где обитают необычные микроорганизмы, в том числе уникальные типы водорослей (синезеленые и диатомовые), бактерий и жгутиковых. В более теплых районах на северо-западе Антарктического полуострова встречаются несколько видов травянистых цветковых растений.
Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: David Merron
Холодные антарктические воды богаты крилем (мелкие ракообразные) и рыбой. Здесь водится много тюленей, морских котиков и китов. На побережье обитают такие морские птицы, как поморники, альбатросы и пингвины.
Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: Colin Monteath
Одной из главных глобальных проблем современности является прогнозирование изменений климата Земли. Возможность таяния ледникового щита Антарктиды и связанное с этим повышение уровня Мирового океана, расширение «озоновой дыры», повышенная активность солнечно-земных связей и ряд других природных особенностей Антарктики определяют широкий круг исследований, которые ведутся в Антарктике различными странами. В Антарктике фактор человеческого влияния на климат сведен к минимуму и в связи с этим проведение там регулярных наблюдений дает возможность без особых искажений получить данные об изменении климатических характеристик под влиянием естественных факторов.
Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: Dirk Hondelmann
Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: Colin Monteath
Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: Marsel van Oosten
Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: Thomas Knoll
Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: Fabian Zehnder
Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: Marsel van Oosten
Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: Fabian Zehnder
Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: Lisa Vaz
Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: Georg Botz
Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: Tim McCullough
Антарктика: притягательная строгость красоты Севера
Фото: Leah Kennedy